Een team onder leiding van geologen van UC Riverside heeft de eerste voorouder in de stamboom ontdekt die tegenwoordig de meest bekende dieren bevat, waaronder mensen.
Het kleine, wormachtige wezen, ‘Ikaria wariootia’ genaamd, is het eerste organisme met een mond en een kont (openingen aan twee zijden) en symmetrie. De paper werd vandaag gepubliceerd in PNAS (Proceedings of the National Academy of Sciences).

De vroegste meercellige organismen, zoals sponzen en algenmatten, hadden allerlei vormen. Collectief bekend als de ‘Ediacaran Biota’, bevat deze groep de oudste fossielen van complexe, meercellige organismen. De meeste hiervan zijn tegenwoordig echter niet direct gerelateerd aan dieren, inclusief leliebladvormige wezens die bekend staan als Dickinsonia en die de basiskenmerken van de meeste dieren missen, zoals een mond of darm.

De ontwikkeling van ‘bilaterale symmetrie’ was een cruciale stap in de evolutie van het dierenleven en gaf organismen de mogelijkheid om doelbewust te bewegen en een gemeenschappelijke, maar toch succesvolle manier om hun lichaam te organiseren. Bilaterale Symmetrie betekent de evenwichtige verdeling van verdubbelde lichaamsdelen of vormen in het lichaam van een organisme. In de natuur en biologie is er meestal geen sprake van een zuivere symmetrie. Bij bladeren zijn bijvoorbeeld de twee helften, hoewel symmetrisch beschouwd, zelden hetzelfde. Een veelheid aan dieren, van wormen tot insecten tot dinosaurussen tot mensen, is georganiseerd rond hetzelfde basisplan voor bilaterale lichamen.

Evolutionaire biologen die de genetica van moderne dieren bestuderen, voorspelden dat de oudste voorouder van alle bilaterianen eenvoudig en klein zou zijn geweest, met rudimentaire zintuigen. Het bewaren en identificeren van de gefossiliseerde overblijfselen van een dergelijk dier werd als moeilijk, zo niet onmogelijk beschouwd.

Gedurende 15 jaar waren wetenschappers het erover eens dat gefossiliseerde holen die werden gevonden in 555 miljoen jaar oude Ediacaran-periode-afzettingen in Nilpena, Zuid-Australië, werden gemaakt door bilaterale organisaties. Maar er was geen teken van het schepsel dat de holen maakte, waardoor wetenschappers niets anders konden dan konden speculeren.

Scott Evans, recent afgestudeerd aan UC Riverside; en Mary Droser, een professor in de geologie, merkte minuscule, ovale indrukken op bij sommige van deze holen. Met financiering van een NASA-exobiologiesubsidie gebruikten ze een driedimensionale laserscanner die de regelmatige, consistente vorm van een cilindrisch lichaam met een duidelijke kop en staart en een zwak gegroefd spierstelsel onthulde. Het dier varieerde tussen 2 tot 7 millimeter lang en ongeveer 1 tot 2,5 millimeter breed, met de grootste grootte en vorm van een rijstkorrel – precies de juiste maat om de holen te hebben gemaakt.

“We dachten dat deze dieren tijdens deze periode hadden moeten bestaan, maar begrepen altijd dat ze moeilijk te herkennen zouden zijn”, zei Evans. ‘Toen we eenmaal de 3D-scans hadden, wisten we dat we een belangrijke ontdekking hadden gedaan.’

Ondanks de relatief eenvoudige vorm was Ikaria complex vergeleken met andere fossielen uit deze periode. Het nestelde zich in dunne lagen goed zuurstofrijk zand op de oceaanbodem op zoek naar organisch materiaal, wat wijst op rudimentaire zintuiglijke vermogens. De diepte en kromming van Ikaria vertegenwoordigen duidelijk verschillende voor- en achtereinden en ondersteunen de gerichte beweging in de holen.

De holen behouden ook kruiselings, “V” -vormige richels, wat suggereert dat Ikaria bewoog door spieren over zijn lichaam te trekken als een worm, bekend als peristaltische voortbeweging. Bewijs van verplaatsing van sediment in de holen en tekenen dat het organisme gevoed met begraven organisch materiaal onthult dat Ikaria waarschijnlijk een mond, anus en darm had.

‘Dit is wat evolutionaire biologen voorspelden’, zei Droser. ‘Het is echt opwindend dat wat we hebben gevonden zo mooi aansluit bij hun voorspelling.’

Geef een reactie

Your email address will not be published. Required fields are marked with *.

Share via
Copy link
Powered by Social Snap