Dale R. Morris

In Swahili worden ossenspikkers ‘Askari wa kifaru’ genoemd, oftewel ‘de bewaker van de neushoorn’. Nu, een artikel dat op 9 april in het tijdschrift Current Biology verscheen, suggereert dat de inheemse naam klopt: roodsnavelspikkers kunnen fungeren als een eerste verdedigingslinie tegen stropers door zich als schildwachten te gedragen en een alarm te laten afgaan voor potentieel gevaar.

Door wilde zwarte neushoorns te volgen, ontdekten onderzoekers dat degenen die vogels droegen veel beter waren in het waarnemen en vermijden van mensen dan degenen zonder de liftende ossenpikker.

Hoewel de inspanningen voor natuurbehoud het aantal ernstig bedreigde zwarte neushoorns lieten toenemen, blijft stroperij een grote bedreiging. “Hoewel zwarte neushoorns grote grijperachtige hoorns en een dikke huid hebben, zijn ze zo blind als een vleermuis. Als de omstandigheden goed zijn, kan een jager binnen vijf meter van één lopen, zolang ze maar uit de wind staan”, zegt Roan Plotz, een docent en gedragsecoloog aan de Victoria University, Australië., Die mede-auteur was van de paper met ecologische wetenschapper Wayne Linklater van de California State University – Sacramento. Ossenpikkers, waarvan bekend is dat ze zich voeden met de teken en laesies op het lichaam van de neushoorn, kunnen het slechte gezichtsvermogen van de neushoorn compenseren door te roepen wanneer ze een naderend mens detecteren.

Om de rol die ossenpikkers zouden kunnen spelen te bestuderen, noteerden Plotz en zijn team het aantal vogels op twee groepen neushoorns die ze tegenkwamen. Neushoorns getagd met radiozenders – waarmee onderzoekers ze konden volgen terwijl ze detectie door ossenpikkers ontweken – droegen de vogel meer dan de helft van de tijd op hun rug. De niet-getagde zwarte neushoorns die ze vonden, droegen daarentegen meestal geen vogels – wat suggereert dat andere niet-getagde neushoorns die de vogels droegen, de onderzoekers misschien helemaal niet hadden ontmoet. “Gebruikmakend van de verschillen die we hebben waargenomen tussen ossenpikkers op de gelabelde versus niet-gelabelde neushoorns, schatten we dat tussen de 40% en 50% van alle mogelijke ontmoetingen met zwarte neushoorns werden voorkomen door de aanwezigheid van de vogels”, zegt Plotz.

Zelfs toen de onderzoekers de getagde neushoorns konden lokaliseren, bleken de alarmoproepen van de oxpeckers nog steeds een rol te spelen bij de verdediging van roofdieren. Het veldteam voerde een “menselijke benaderings”-experiment uit, waarbij één onderzoeker vanuit zijwind naar de neushoorn liep terwijl een collega het gedrag van de neushoorn vastlegde. Het veldteam registreerde het aantal gedragen spechten, het gedrag van de neushoorns bij het naderen en de afstand van de onderzoeker wanneer de neushoorns waakzaam werden of, als ze niet werden opgemerkt, onveilig werden om dichterbij te komen.

Ossenpikkers! Bron: Wikipedia

“Uit ons experiment bleek dat neushoorns zonder ossenpikkers een mens detecteerden die slechts 23% van de tijd naderde. Door de alarmoproep van vogels detecteerden degenen met vogels de naderende mens in 100% van onze proeven en op een gemiddelde afstand van 61 meter – bijna vier keer verder dan toen neushoorns alleen waren. In feite geldt dat hoe meer vogels de neushoorn droeg, hoe groter de afstand waarop een mens werd gedetecteerd “, zegt hij. Hij voegt eraan toe dat deze verbeterde detectie en afstandsschattingen zelfs conservatief kunnen zijn, omdat ze geen rekening houden met de niet-getagde neushoorns die ossenpikkers dragen die het team niet kon detecteren.

Wanneer een neushoorn het alarmsignaal van de vogel waarnam, heroriënteerde het zich bijna altijd benedenwinds – hun sensorische blinde vlek. “Neushoorns kunnen roofdieren niet ruiken tegen de wind in, waardoor het hun meest kwetsbare positie is. Dit geldt met name voor mensen, die voornamelijk op wild jagen vanuit die richting”, zegt Plotz.

De resultaten tonen aan dat ossenpikkers effectieve metgezellen zijn die het voor zwarte neushoorns mogelijk maken ontmoetingen met mensen te ontwijken en effectieve anti-roofdierstrategieën te vergemakkelijken zodra ze gevonden zijn.

Bron: Current Biology

Doneer
Als je dit artikel waardeert en dat wilt laten blijken met een kleine bijdrage, doneer dan via onderstaande Paypal-button:

Geef een reactie

Your email address will not be published. Required fields are marked with *.

Share via
Copy link
Powered by Social Snap