© ESO/M. Kornmesser

Het bestaan ​​van een planeet ter grootte van de aarde rond de dichtstbijzijnde ster in het zonnestelsel, Proxima Centauri, is bevestigd door een internationaal team van wetenschappers, waaronder onderzoekers van de Universiteit van Genève (UNIGE). De resultaten, gepubliceerd in Astronomy & Astrophysics, laten zien dat de planeet in kwestie, Proxima b, een massa heeft van 1,17 keer de aardmassa en zich bevindt in de bewoonbare zone van zijn ster.

Deze doorbraak was mogelijk dankzij radiale snelheidsmetingen met ongekende precisie met ESPRESSO, de in Zwitserland vervaardigde spectrograaf – de meest nauwkeurige die momenteel in bedrijf is – die is geïnstalleerd op de Very Large Telescope in Chili. Proxima b werd vier jaar geleden voor het eerst gedetecteerd door middel van een oudere spectrograaf, HARPS – ook ontwikkeld door het in Genève gevestigde team – die een lage verstoring van de snelheid van de ster meet, wat de aanwezigheid van een metgezel suggereerde.

HARPS

De ESPRESSO-spectrograaf heeft radiale snelheidsmetingen uitgevoerd op de ster Proxima Centauri, die slechts 4,2 lichtjaar van de zon verwijderd is, met een nauwkeurigheid van 30 centimeter per seconde of ongeveer driemaal nauwkeuriger dan die verkregen met HARPS, hetzelfde type instrument maar dan van de vorige generatie. “We waren al erg blij met de prestaties van HARPS, die de afgelopen 17 jaar honderden exoplaneten heeft ontdekt”, begint Francesco Pepe, professor aan de afdeling Sterrenkunde van de Faculteit Wetenschappen van UNIGE en de verantwoordelijke van ESPRESSO. “We zijn erg blij dat ESPRESSO nog betere metingen kan uitvoeren, en het is een voldoening en een beloning voor het teamwerk van bijna 10 jaar.” Alejandro Suarez Mascareño, de hoofdauteur van het artikel, voegt hieraan toe: “Het bevestigen van het bestaan ​​van Proxima b was een belangrijke taak en het is een van de interessantste planeten die bekend zijn in de zonnewijk.” De metingen van ESPRESSO lieten zien dat de minimale massa van Proxima b 1,17 massa van de aarde is (de vorige schatting was 1,3) en dat deze in slechts 11,2 dagen om zijn ster draait.

ESPRESSO

“ESPRESSO heeft het mogelijk gemaakt om de massa van de planeet te meten met een precisie van meer dan een tiende van de massa van de aarde”, zegt Michel Mayor, winnaar van de Nobelprijs voor natuurkunde in 2019, ereprofessor aan de Faculteit Wetenschappen en de ‘architect’ van alle ESPRESSO-instrumenten. ‘Het is volkomen ongehoord.’

Hoewel Proxima b ongeveer 20 keer dichter bij zijn ster staat dan de aarde bij de zon, ontvangt hij vergelijkbare energie, zodat de oppervlaktetemperatuur ervan zou kunnen betekenen dat water (als die er is) op sommige plaatsen in vloeibare vorm is en daarom een haven voor leven.

Proxima b

Dat gezegd hebbende, hoewel Proxima b een ideale kandidaat is voor onderzoek naar biomarkers, is er nog een lange weg te gaan voordat we kunnen suggereren dat het leven zich op zijn oppervlak heeft kunnen ontwikkelen. In feite is de Proxima-ster een actieve rode dwerg die zijn planeet bombardeert met röntgenstralen en ongeveer 400 keer meer ontvangt dan de aarde. ‘Is er een atmosfeer die de planeet beschermt tegen deze dodelijke stralen?’ vraagt ​​Christophe Lovis, onderzoeker van UNIGE en verantwoordelijk voor de wetenschappelijke prestaties en gegevensverwerking van ESPRESSO. “En als deze atmosfeer bestaat, bevat deze dan de chemische elementen die de ontwikkeling van het leven bevorderen? Hoe lang bestaan ​​deze gunstige omstandigheden? We gaan al deze vragen aanpakken, vooral met de hulp van de toekomst instrumenten zoals de RISTRETTO-spectrometer, die we speciaal gaan bouwen om het door Proxima b uitgezonden licht te detecteren, en HIRES, die op de toekomstige ELT 39 m-reuzetelescoop die de European Southern Observatory (ESO) in Chili bouwt, zullen worden geïnstalleerd. “

Verrassing

Ondertussen kan de precisie van de metingen van ESPRESSO nog een verrassing opleveren. Het team heeft aanwijzingen gevonden voor een tweede signaal in de data, zonder de definitieve oorzaak achter te kunnen laten. “Als het signaal van oorsprong planetair zou zijn, zou deze potentiële andere planeet die Proxima b vergezelt een massa hebben die kleiner is dan een derde van de massa van de aarde. Het zou dan de kleinste planeet ooit zijn gemeten met behulp van de radiale snelheidsmethode”, voegt professor Pepe toe.

Bron: Astronomy & Astrophysics

Doneer
Ondersteun vrije journalistiek. Als je dit artikel waardeert en dat wilt laten blijken met een kleine bijdrage, doneer dan via onderstaande Paypal-button:

Geef een reactie

Your email address will not be published. Required fields are marked with *.

Share via
Copy link
Powered by Social Snap