Simulaties laten zien dat de dinosaurus-asteroïde de aarde raakte in een hoek van ongeveer 60 graden, waardoor de hoeveelheid klimaat-veranderende gassen in de bovenste atmosfeer werd gemaximaliseerd. Een dergelijke inslag veroorzaakte waarschijnlijk miljarden tonnen zwavel, blokkeerde de zon en veroorzaakte de nucleaire winter die 66 miljoen jaar geleden de dinosauriërs en 75 procent van het leven op aarde doodde. De resultaten worden vandaag gepubliceerd in Nature Communications.

Hoofdonderzoeker Professor Gareth Collins, van Imperial’s Department of Earth Science and Engineering, zei: “Voor de dinosauriërs is het ‘worst case scenario’ realiteit geworden. Onze simulaties leveren overtuigend bewijs dat de asteroïde onder een steile hoek, misschien wel 60 graden boven de horizon, zijn doelwit vanuit het noordoosten naderde. We weten dat dit een van de slechtste scenario’s was voor de letaliteit bij inslag, omdat het bracht gevaarlijker puin in de bovenste atmosfeer en verspreidde het overal – precies datgene wat leidde tot een nucleaire winter.”

De bovenste lagen aarde rond de Chicxulub-krater in het huidige Mexico bevatten grote hoeveelheden water en poreuze carbonaat- en verdampingsgesteenten. Bij verhitting en verstoring door de inslag zouden deze gesteenten zijn afgebroken, waardoor enorme hoeveelheden koolstofdioxide, zwavel en waterdamp in de atmosfeer zijn terechtgekomen.

De zwavel zou bijzonder gevaarlijk zijn geweest omdat het snel aërosolen vormt – kleine deeltjes die de zonnestralen zouden hebben geblokkeerd, waardoor de fotosynthese in planten zou zijn gestopt en het klimaat snel zou afkoelen. Dit heeft uiteindelijk bijgedragen aan de massale uitsterving die 75 procent van het leven op aarde heeft gedood.

Het team van onderzoekers van Imperial, de Universiteit van Freiburg en de Universiteit van Texas in Austin, onderzocht de vorm en ondergrondse structuur van de krater met behulp van geofysische gegevens om de simulaties in te voeren die hielpen bij het diagnosticeren van de impacthoek en richting. Hun analyse werd ook gebaseerd op recente resultaten van het boren in de 200 km brede krater, die rotsen opleverde met aanwijzingen voor de extreme krachten die door de inslag werden gegenereerd.

De relatie tussen het middelpunt van de krater, het middelpunt van de piekring – een ring van bergen gemaakt van zwaar gebroken steen in de kraterrand – en het middelpunt van dichte, verheven mantelstenen, waren cruciaal voor het diagnosticeren van de hoek en richting van de inslag. 30 km onder de krater.

De simulaties reconstrueerden de kraterformatie in ongekende details en geven ons meer aanwijzingen over hoe de grootste kraters op aarde worden gevormd. Eerdere volledig 3D-simulaties van de Chicxulub-impact hadden alleen betrekking op de vroege stadia van de impact, waaronder de productie van een diep komvormig gat in de korst dat bekend staat als de voorbijgaande krater en de uitdrijving van rotsen, water en sediment in de atmosfeer.

Deze simulaties gaan als eerste verder dan dit tussenliggende punt in de vorming van de krater en reproduceren de laatste fase van de vorming van de krater, waarin de voorbijgaande krater instort om de uiteindelijke structuur te vormen (zie video). Hierdoor konden de onderzoekers de eerste vergelijking maken tussen 3D Chicxulub-kratersimulaties en de huidige structuur van de krater, onthuld door geofysische gegevens.

Medeauteur Dr. Auriol Rae van de Universiteit van Freiburg zei: “Ondanks dat ze begraven liggen onder bijna een kilometer sedimentair gesteente, is het opmerkelijk dat geofysische gegevens zoveel onthullen over de kraterstructuur – genoeg om de richting en de hoek van de inslag te beschrijven. “

De onderzoekers zeggen dat hoewel de studie ons belangrijke inzichten heeft gegeven in de impact van het doden van dinosauriërs, het ons ook helpt te begrijpen hoe grote kraters op andere planeten ontstaan.

Bron: Nature Communications Image: Chase Stone

Doneer
Ondersteun vrije journalistiek. Als je dit artikel waardeert en dat wilt laten blijken met een kleine bijdrage, doneer dan via onderstaande Paypal-button:

Geef een reactie

Your email address will not be published. Required fields are marked with *.

Share via
Copy link
Powered by Social Snap