pulserende sterren

Door te luisteren naar de kloppende harten van sterren, hebben astronomen voor het eerst een levensritme geïdentificeerd voor een klasse van stellaire objecten die wetenschappers tot nu toe in verwarring hadden gebracht. Hun bevindingen worden vandaag gerapporteerd in Nature.

“Eerder vonden we te veel door elkaar gegooide aantekeningen om deze pulserende sterren goed te kunnen begrijpen”, zegt hoofdauteur Professor Tim Bedding van de Universiteit van Sydney. ‘Het was een zooitje, alsof je luistert naar een kat die op een piano loopt.’

Het internationale team gebruikte gegevens van NASA’s Transiting Exoplanet Survey Satellite (TESS), een ruimtetelescoop die voornamelijk wordt gebruikt om planeten rond enkele van de dichtstbijzijnde sterren op aarde te detecteren. Het voorzag het team van helderheidsmetingen van duizenden sterren, zodat ze er 60 konden vinden waarvan de pulsaties logisch bleken te zijn.

“De ongelooflijk nauwkeurige gegevens van NASA’s TESS-missie hebben ons in staat gesteld het ritme en de muziek te begrijpen. Nu kunnen we structuren detecteren. Alsof we luisteren naar mooie akkoorden die op de piano worden gespeeld”, zei professor Bedding.

Geproduceerd door dr. Chris Boshuizen (instagram.com/DrChrispyMusic), met hulp van dr. Simon Murphy en prof. Tim Bedding. Universiteit van Sydney bron: Youtube

De desbetreffende middelgrote sterren – ongeveer 1,5 tot 2,5 keer de massa van onze zon – staan bekend als delta Scuti-sterren, genoemd naar een variabele ster in het sterrenbeeld Scutum. Bij het bestuderen van de pulsaties van deze klasse van sterren hadden astronomen eerder veel pulsaties gedetecteerd, maar konden ze geen duidelijke patronen vinden. Het door Australië geleide team van astronomen heeft melding gemaakt van de detectie van opmerkelijk regelmatige hoogfrequente pulsatiemodi in 60 delta Scuti-sterren, variërend van 60 tot 1400 lichtjaar verwijderd.

Daniel Hey, een promovendus aan de Universiteit van Sydney en co-auteur van het papier, ontwierp de software waarmee het team de TESS-gegevens kon verwerken. “We moesten alle 92.000 lichtkrommen verwerken, die de helderheid van een ster in de loop van de tijd meten. Van hieruit moesten we het geluid doorbreken, waardoor we de duidelijke patronen van de 60 in het onderzoek geïdentificeerde sterren achterlieten”, zei hij.

“Met behulp van de open-source Python-bibliotheek, Lightkurve, zijn we erin geslaagd om alle lichtcurvegegevens op mijn desktopcomputer van de universiteit in slechts enkele dagen te verwerken.”

Deze tak van wetenschap, bekend als ‘asteroseismologie’, stelt ons in staat om niet alleen de werking van verre sterren te begrijpen, maar ook te doorgronden hoe onze eigen zon zonnevlekken, uitbarstingen en diepe structurele bewegingen produceert. Toegepast op de zon, geeft het zeer nauwkeurige informatie over de temperatuur, chemische samenstelling en zelfs de productie van neutrino’s, die belangrijk zouden kunnen zijn in onze jacht op donkere materie.

‘Asteroseismologie is een krachtig hulpmiddel waarmee we een breed scala aan sterren kunnen begrijpen’, zei professor Bedding. “Dit is met groot succes gedaan voor vele klassen van pulsatoren, waaronder zonachtige sterren met een lage massa, rode reuzen, sterren met een hoge massa en witte dwergen.

De identificatie van regelmatige patronen in deze sterren met middelmatige massa zal het bereik van de asteroseismologie uitbreiden naar nieuwe grenzen, zei professor Bedding. Zo kunnen we bijvoorbeeld de leeftijden bepalen van jonge bewegende groepen, clusters en sterrenstromen.

Bron: Nature/ foto door: Darinka KievskayaUnsplash

Doneer
Ondersteun vrije journalistiek. Als je dit artikel waardeert en dat wilt laten blijken met een kleine bijdrage, doneer dan via onderstaande Paypal-button:

Geef een reactie

Your email address will not be published. Required fields are marked with *.

Share via
Copy link
Powered by Social Snap